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L'histoire du plus ancien beffroi de Belgique commence en 1188.

Le roi de France, Philippe Auguste, voulant s'assurer un allié pour combattre le Comte de Flandre octroie cette année-là aux Tournaisiens une charte accordant notamment le ''droit de cloche''. Une des conditions de cette charte veut que la cloche, jusqu'alors privilège du clergé et de la noblesse, doit être abritée dans un ''lieu convenable''. Il est ainsi décidé de construire un beffroi, lequel deviendra le symbole des libertés communales.

Dès 1294, le beffroi, dont la hauteur à l'origine n'excédait pas 30 mètres, est rehaussé. La raison en est simple : avec la construction du choeur gothique de la cathédrale, située juste à proximité, il faut permettre au guetteur de voir au-delà de l'édifice religieux, et à notre beffroi de continuer à exercer son rôle de tour de guet et de protecteur de la cité (approche de l'ennemi, incendies,...).
 
Entre 1392 et 1400, suite à l'incendie qui le ravage en 1391, le beffroi fait l'objet de réparations. De nouvelles cloches sont fondues et jouent un rôle primordial car elles ont une fonction de ''communication''. Ce n'est qu'en 1535 que les Magistrats de la Ville doteront le beffroi d'un carillon. De nouveaux décors apparaissent : dragon, sirènes, tritons et bannières. Signalons qu'à côté de ce rôle civil, le beffroi aura également un rôle judiciaire en étant une prison ''communale''.

Son aspect changera peu au cours des siècles suivants. Toutefois, en 1844, la Ville décide de le restaurer. Bruno Renard, l'architecte chargé des travaux, n'hésite pas à modifier l' aspect du beffroi pour le rendre plus conforme à sa vision de l'architecture gothique.

En 1948, les ''hurlus'', les statues qui surmontent les quatre tourelles d'angle et qui représentaient le canonnier, le joueur à glaive, l'arbalétrier et l'archer, sont remplacées par quatre nouvelles statues de modèle identique sculptées par Stella Laurent et représentant un communier.

En 1992, le beffroi ferme ses portes pour une nouvelle campagne de restauration... pour être de nouveau accessible au public en 2003.

L'on peut à nouveau gravir les 257 marches (et non plus 256 car depuis l'entrée par le côté Saint-Martin, il y a une marche de plus) et admirer un superbe panorama. Des cimaises dans plusieurs de ses salles présentent des textes explicatifs sur l'histoire, les différents rôles du beffroi, ses symboles, son carillon... Un spectacle audiovisuel de 10 minutes vous conte l'histoire de notre Beffroi qui, depuis 1999, avec 29 autres beffrois du pays, est repris sur la liste du patrimoine Mondial de l'Unesco.
 
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Détail d'une gravure aquarellée
de Samuel Prout (1832)
Le Beffroi épargné par les bombardements de 1940
Le Beffroi après sa rénovation (2002)